RECONOCIMIENTO DE SITUACIONES PELIGROSAS
Y SINTOMAS DE TOXICIDAD

Las sustancias nocivas transportadas por el aire en la mira


Esta sección identifica las fuentes más comunes de las sustancias tóxicas del aire tratadas en este curso. Se consideran todas las clasificaciones de fuentes que se han abordado, desde la minería y los procesos industriales, hasta el transporte, los usos domésticos y la disposición de residuos. La discusión se organiza de acuerdo con las siguientes categorías de contaminantes:

  • los metales y sus compuestos;
  • los plaguicidas;
  • el asbesto;
  • los compuestos de azufre;
  • los compuestos orgánicos;
  • los compuestos de nitrógeno;
  • los halógenos y sus compuestos, y
  • los compuestos radiactivos.

Los metales y sus compuestos

Los metales de mayor importancia en lo concerniente a los efectos tóxicos para la salud son los metales pesados: arsénico, cadmio, cromo, cobre, plomo, mercurio, níquel, plata y zinc. Aunque el berilio no es un metal pesado, también se lo considera como un tóxico potente en el grupo de metales. Los únicos metales que se pueden emitir como gases en concentraciones cuantificables son el mercurio y el selenio, mientras que para los combustibles fósiles la inquietud principal reside en las partículas suspendidas en el aire. La fuentes más comunes de metales en el aire son las minas y las plantas de procesamiento de minerales, las fundiciones, diversas fábricas y la combustión de fósiles.

El mercurio y el selenio son los únicos metales que se pueden emitir como gases en concentraciones cuantificables.

Los plaguicidas

Debido a que los plaguicidas son diseñados para ser tóxicos a los sistemas vivientes, no debe sorprender que muchos de ellos sean nocivos para los seres humanos. Se encuentran en el aire principalmente en forma de gas, polvo y aerosol, así como en las plantas químicas donde se elaboran o en las localidades donde se aplican.

El asbesto

El asbesto, mal conductor de la electricidad, es un mineral fibroso y no combustible. Estas cualidades lo convirtieron en un elemento ideal para diversos materiales de construcción (por ejemplo, dispositivos de aislamiento de habitaciones, fieltros para techos, tejamaniles y productos de cemento), recubrimientos de frenos y hasta ropa. El asbesto es doblemente peligroso, ya que no solo constituye un potente tóxico pulmonar sino que también ejerce un fuerte efecto potenciador de otros factores carcinogénicos. La exposición al asbesto es más común en su extracción y procesamiento, así como en el uso de materiales de construcción y demolición de estructuras que lo contienen.

Durante la demolición de estructuras que contienen asbesto, se debe tomar precauciones para prevenir la inhalación de partículas.

Los compuestos de azufre

El azufre, al ser un componente clave de tres aminoácidos, es esencial para la vida humana. Sin embargo, muchos de sus compuestos orgánicos son tóxicos. Algunos compuestos de azufre, incluyendo el sulfato y el sulfuro de cobre, son efectivos como plaguicidas y fungicidas. El disulfuro de carbono, un líquido volátil relacionado con enfermedades cardiacas, se usa en la producción de rayón, celofán y tetracloruro de carbono. También se emplea como solvente, plaguicida y preservante de frutas frescas.

Los compuestos orgánicos

Los compuestos orgánicos, compuestos que contienen carbón, están entre las sustancias más tóxicas que se conocen. Por lo general, son tóxicos sistémicos que interfieren con las reacciones enzimáticas, el metabolismo del oxígeno y el funcionamiento neuronal. Los compuestos orgánicos tienen cientos de usos; por ejemplo, aparecen en productos como plásticos, solventes, pinturas y barnices, colorantes, plaguicidas y sustancias fumigadoras, entre muchas otras. También se usan en el lavado al seco y se encuentran en los efluentes residuales de muchas industrias. Las sustancias orgánicas características comprenden la acroleína, el benceno, el cloroformo, el tetracloruro de carbono, el DDT, el formaldehído, el percloroetileno, el tolueno y el tricloroetileno.

Los compuestos de nitrógeno

El nitrógeno es otro elemento fundamental para la vida humana y constituye un componente esencial de todos los aminoácidos, elementos fundamentales de las moléculas proteicas. Como sucede con los compuestos de azufre, muchos compuestos de nitrógeno son tóxicos para el sistema humano. Entre las sustancias más tóxicas está el amoniaco, cuyo olor es tan característico que es difícil pasar por alto la exposición; el cianuro y los cianatos. Los compuestos de nitrógeno son ingredientes habituales en los fertilizantes y también se usan mucho en la producción química.

Los compuestos de nitrógeno más tóxicos son el amoniaco, el cianuro y los cianatos.

Los halógenos y sus compuestos

Los elementos clasificados como halógenos son el flúor, el cloro, el bromo y el yodo. A menudo se combinan con el carbón para formar la clase de compuestos orgánicos halogenados, un grupo de productos químicos sumamente diverso y tóxico, con diversos usos industriales y domésticos. Los productos finales incluyen plásticos, plaguicidas, solventes y otros productos químicos. Algunos de los compuestos halogenados más comunes son el tetracloruro de carbono, el cloroformo, el fluoruro de hidrógeno, el percloroetileno, el fosgeno, el tricloroetileno y el cloruro de vinilo.

Los compuestos radiactivos

Los compuestos radiactivos se caracterizan por poseer núcleos atómicos inestables que emiten partículas sumamente cargadas de energía capaces de alterar otros átomos. Últimamente, el radón es la sustancia radiactiva que está recibiendo mayor atención porque, de manera natural, se encuentra muy generalizado; se filtra desde las rocas y la tierra que subyacen a los edificios y también emana de los materiales de construcción hechos de roca, como el cemento, la argamasa y las tablas de yeso. Sin embargo, el plutonio, el radio, el estroncio, el tritio y el uranio son igualmente capaces de causar toxicidad radiactiva. Todas estas sustancias presentan problemas de exposición para los trabajadores de las minas y de las plantas de extracción. Asimismo, las máquinas de rayos X, los televisores, los detectores de humo y los microscopios electrónicos son algunos entre varios dispositivos mediante los cuales el público general está expuesto a la radiación ionizante. El motivo primordial para la oposición a la energía nuclear reside en su potencial para generar problemas de exposición radiactiva.

El radón es el compuesto radiactivo que se encuentra más generalizado de manera natural.


  1. ¿Qué metales (mencione dos) se encuentran comúnmente en forma gaseosa?
  2. Mencione dos razones por las cuales el asbesto es motivo de tanta preocupación para la salud.
  3. Por lo general, ¿cómo generan toxicidad los compuestos orgánicos?
  4. Cite al menos cuatro compuestos radiactivos comunes.

El cuadro 6-1 es una lista alfabética de contaminantes tóxicos del aire conocidos, junto con sus fuentes características.

Cuadro 6-1. Fuentes características de contaminantes peligrosos del aire

Sustancia Fuente(s) característica(s)*
Acroleína Motores fijos de combustión interna, fundiciones de hierro
Aluminio Plantas refinadoras de bauxita (mineral con aluminio)
Amoniaco Producción de amoniaco, fabricación de fertilizantes
Arsénico Calderas industriales, fundiciones de hierro, fabricación de cemento portland, incineradores de residuos peligrosos, fabricación y uso de plaguicidas
Asbesto Minería, construcción, construcción de barcos, fabricación de productos que contienen asbesto
Benceno y bencenos con radicales alquílicos Calderas industriales, motores fijos de combustión interna, distribución de gasolina, rellenos sanitarios municipales, procesamiento y asfaltado, refinación de petróleo, incineradores de residuos peligrosos, fundiciones de hierro
Berilio Calderas industriales, incineradores de residuos peligrosos, extracción de minerales
Cadmio Calderas industriales, fundición de plomo elemental, fabricación de cemento portland, refinerías de petróleo, incineradores de residuos peligrosos
Tetracloruro de carbono Emisiones provenientes de actividades de tratamiento de propiedad pública (publicly owned treatment works: POTW, por sus siglas en inglés)
Cloro Fabricación de aluminio y acero inoxidable, emisiones provenientes de actividades de tratamiento de propiedad pública (POTW), fabricación de pulpa y papel, fabricación de asfalto para techos
Cloroformo Emisiones provenientes de actividades de tratamiento de propiedad pública (POTW), fumigación, fabricación de solventes
Cromo Calderas industriales, fundición de plomo elemental fundiciones de hierro, fabricación de cemento portland, incineradores de residuos peligrosos, producción de cuero
DDT Fabricación y uso de insecticidas
Formaldehído Calderas industriales, motores fijos de combustión interna, fabricación de productos de arcilla, refinerías de petróleo, rellenos sanitarios municipales, fundiciones de hierro
Ácido clorhídrico Incineración de residuos peligrosos
Fluoruro de hidrógeno Refinación de petróleo, fabricación de películas fotográficas, fabricación de solventes y productos de plástico
Manganeso Calderas industriales, fundición de plomo elemental, fundiciones de hierro, fabricación de cemento portland
Mercurio Calderas industriales, fundición de plomo elemental, fabricación de cemento portland, refinación de petróleo, incineración de residuos peligrosos
Bromuro de metilo Fabricación y uso de plaguicidas
Níquel Calderas industriales, fundición de plomo elemental, fundiciones de hierro, fabricación de cemento portland, refinerías de petróleo
Pentaclorofenol Fabricación y uso de preservantes de la madera
Percloroetileno Lavado al seco, removedores de grasa, fumigación de granos
Fosgeno Producción de plásticos, fabricación y uso de plaguicidas
Radiación Producción y uso de materiales de construcción, extracción de uranio y otros materiales radiactivos
Selenio Calderas industriales, fundición de plomo elemental, fundiciones de hierro, fabricación de cemento portland, refinerías de petróleo
Tolueno Calderas industriales, fundiciones de hierro, procesamiento y asfaltado, distribución de gasolina, refinerías de petróleo, rellenos sanitarios municipales, fabricación de plásticos
Tricloroetileno Emisiones provenientes de actividades de tratamiento de propiedad pública (POTW)
Cloruro de vinilo Rellenos sanitarios municipales, producción de plásticos
Xilenos Rellenos sanitarios municipales, motores fijos de combustión interna, fundiciones de hierro, refinerías de petróleo, distribución de gasolina
* La fabricación de productos químicos orgánicos sintéticos es fuente de casi todos los contaminantes peligrosos del aire y no se ha considerado en el cuadro.