TOXICOLOGIA AMBIENTAL

Clasificación de los contaminantes tóxicos del aire según su tipo químico


En la lección 2, aprendimos cómo diferenciar los contaminantes tóxicos del aire por sus efectos adversos, que van desde la irritación hasta la mutación. Esta sección presenta un esquema de clasificación basado en el tipo químico.

Respecto a las sustancias que originan efectos adversos en la salud, es importante recordar que una sustancia química no tiene que estar en forma gaseosa para originar un problema de salud como un contaminante tóxico del aire. Las partículas sólidas pequeñas, las neblinas y los vapores pueden ser fácilmente absorbidos a través del tracto respiratorio o aparato digestivo.

En general, todos los compuestos orgánicos de nitrógeno, azufre, fósforo y los halógenos (excepto los fluorocarburos) son potencialmente tóxicos para los seres humanos. Muchos compuestos inorgánicos de estas sustancias químicas también pueden ser tóxicos. Asimismo, los metales pesados son tóxicos virtualmente en cualquier forma inhalable. De los metales, solo el mercurio y el selenio ocurren en concentraciones cuantificables como gases, pero muchos procesos industriales liberan en el aire diversos metales particulados.

El cuadro 3-2 presenta diversas categorías químicas para las sustancias tóxicas del aire. Obviamente, no es una lista exhaustiva pero sí identifica y clasifica muchas de las sustancias químicas más tóxicas. Debe notarse que las categorías presentadas no necesariamente se excluyen mutuamente. El tetracloruro de carbono, por ejemplo, es un compuesto orgánico y también un compuesto de halógeno.

Las partículas sólidas pequeñas, las neblinas y vapores, así como los gases, pueden inhalarse y originar efectos tóxicos.

Cuadro 3-2. Clasificación química de las sustancias tóxicas del aire

Categoría Ejemplos
Metales pesados y sus compuestos Arsénico, berilio, cadmio, plomo, mercurio, níquel, selenio, óxido de zinc
Minerales de silicato Asbesto
Compuestos de halógeno Dioxinas, ácido clorhídrico, fluoruro de hidrógeno, fosgeno, cloruro de vinilo, tetracloruro de carbono
Compuestos de nitrógeno Aminas, amoniaco, cianuro, nitratos, óxido nítrico, nitritos, urea
Compuestos orgánicos Aldehídos (por ejemplo, acroleína, formaldehído)
Alcoholes alifáticos (por ejemplo, alcohol etílico, metanol)
Hidrocarburos aromáticos (por ejemplo, benceno)
Disulfuro de carbono
Hidrocarburos alifáticos clorados (por ejemplo, tetracloruro de carbono y cloroformo)
Glicoles
Compuestos de fósforo orgánico (por ejemplo, varios plaguicidas)
Compuestos de azufre Disulfuro de carbono, sulfuro de hidrógeno, mercaptanos, sulfatos, sulfitos, ácido sulfúrico
Compuestos radiactivos Actinios (por ejemplo, plutonio y uranio)
Elementos de tierra alcalina (por ejemplo, radio y estroncio)
Yodo
Lantánidos (por ejemplo, cerio)
Radón y sus productos radiactivos sólidos (radon daughters)
Tritio


  1. ¿Cierto o falso? En general, los halógenos son peligrosos para los seres humanos expuestos a ellos.