EFECTOS BIOLOGICOS DE LA CONTAMINACION DEL AIRE

Procesos vitales básicos


Ya que hablamos del funcionamiento corporal normal, retrocedamos hasta las funciones más básicas de la vida: la replicación genética y la división celular. Estos son los procesos que aseguran la continuidad de la vida y la reproducción de las especies. La interferencia en dicho nivel de funcionamiento puede tener consecuencias nefastas debido a que tales procesos son básicos para la existencia.

Replicación genética

En el núcleo de cada célula corporal hay materiales que determinan las características hereditarias, el anteproyecto de quién será uno. A menudo se menciona el ADN, que algunos consideran el ladrillo de la vida. Dicho material se organiza en pequeñas unidades codificadas llamadas genes, que rigen cada rasgo físico del cuerpo, desde el color de los ojos hasta la talla de calzado. Los estudios indican que los genes influyen mucho en los procesos de pensamiento y la conducta.

Cada célula del cuerpo contiene genes codificados, que rigen la apariencia, las funciones corporales, e influyen en el comportamiento.

Los genes se agrupan en numerosas hebras denominadas cromosomas. Cada especie animal o vegetal tiene un número característico de cromosomas en cada célula normal, llamado número diploide. Los gametos, células usadas para la reproducción, son un caso especial: tienen solo la mitad del número diploide estándar de cromosomas (número haploide). De esta manera, cuando dos de los gametos se unen para formar un nuevo organismo, este tiene el número diploide de cromosomas y así se mantiene la integridad de las especies.

El número diploide para el hombre es 46. Se podría pensar que los demás organismos, ya que son menos avanzados que los seres humanos, tienen menos cromosomas, pero esto solo es cierto para el número de genes, mas no para el de cromosomas. Aunque las moscas de la fruta tienen solo 8 cromosomas y el maíz 20, los caballos tienen 66, la pimienta negra 128, y los cangrejos de río 196.

Es importante entender que todas las plantas y animales producen continuamente células nuevas. Cuando un organismo unicelular produce una célula nueva, en realidad ha creado un nuevo organismo. La mayoría de plantas y animales produce células nuevas ya sea para crecer o para reemplazar las células viejas o gastadas. Para mantener la integridad de una especie y asegurar la salud y el bienestar de cada célula y organismo, cada nueva célula producida debe tener el número de cromosomas que caracteriza a la especie. (La excepción se da en la formación de gametos, como se mencionó anteriormente.) En otras palabras, para cada célula nueva todos los genes deben copiarse y reproducirse exactamente. La replicación de genes es un proceso complejo, minuciosamente sincronizado, que implica la interacción conjunta de muchas partes de las células. Después de la réplica, la célula está preparada para dividirse.

Cada vez que una célula se divide, los genes deben duplicarse.

División celular

En el cuerpo ocurren dos tipos básicos de división celular: mitosis y meiosis. Los nombres no son lo más importante; más bien conviene comprender cuáles son las diferencias entre ambos procesos. La mitosis es la división celular regular y cotidiana para formar células nuevas e idénticas. La meiosis consiste en el proceso por el cual se crean células germinales, con el número haploide de cromosomas. En general, la mitosis ayuda a mantener la uniformidad en un individuo, mientras que la meiosis contribuye a sostener la integridad y a promover una diversidad beneficiosa dentro de una especie. Del mismo modo que la replicación genética, ambos procesos implican un manejo complicado y coordinado de los componentes subcelulares. Las principales diferencias entre mitosis y meiosis se resumen en el cuadro 2-2.

Cuadro 2-2. Comparación entre mitosis y meiosis

Criterio Mitosis Meiosis
Número de divisiones celulares Una Dos
Número de células formadas Dos Cuatro
Número de cromosomas en cada célula formada Diploide Haploide
Tipo de célula formada Somática (cuerpo)
completamente idéntica
Germen (gametos)
completamente diferente

De acuerdo con lo antes mencionado, el proceso de mitosis es continuo en los organismos vivos y en la mayoría de células ocurre bastante rápido. Algunas células del cuerpo se dividen una vez cada 20 minutos. Con esta tasa, una célula podría multiplicarse en aproximadamente 70 mil millones de células en medio día (es evidente que eso no sucede: la división celular de individuos saludables es cuidadosamente regulada por los genes). Es fácil observar por qué es tan importante hacer copias exactas de genes; un pequeño error puede ser grave. La próxima sección trata diversos tipos de efectos adversos, incluidas las mutaciones y el cáncer, los dos problemas principales que ocurren con la replicación genética y la división celular.

Las células del cuerpo humano crecen y se dividen constantemente.


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