Hacia una historia de la contaminación del aire
y del estudio sobre sus efectos en la salud humana

Efectos adversos en la salud relacionados con la contaminación del aire

Los episodios y accidentes de contaminación del aire que acabamos de tratar, especialmente el episodio ocurrido en Londres en 1952, incrementaron la inquietud acerca de las consecuencias que supone para la salud la exposición crónica a concentraciones atmosféricas estándar de contaminantes. A fines de los años cincuenta numerosos estudios comenzaron a documentar la relación existente entre la contaminación general del aire y ciertas enfermedades crónicas. Hoy en día, existe un consenso general que afirma que las concentraciones ambientales de los contaminantes del aire pueden causar o incentivar el desarrollo de bronquitis crónica y cáncer pulmonar. Se plantea que existe una consistente relación similar con el enfisema pulmonar.

La concentración ambiental de los contaminantes del aire supone riesgos para la salud del público general.

Bronquitis en realidad significa “inflamación de los bronquios”. Las evidencias de las vinculaciones entre contaminación del aire y bronquitis crónica están bien establecidas. En la bronquitis crónica, la inflamación característica va acompañada de la producción excesiva de moco y una tos productiva y persistente. Los principales factores responsables del aire ambiental parecen ser el SO2 (dióxido de azufre) y el material particulado.

El enfisema pulmonar se caracteriza por la distensión excesiva y la destrucción de los alvéolos (diminutas bolsas de aire ubicadas en el pulmón donde se realiza el intercambiode gas). La incidencia de esta enfermedad progresiva, aunque no relacionada de manera concluyente con los contaminantes del aire, está aumentando especialmente en las zonas urbanas altamente contaminadas.

Otras dolencias menores provenientes de dicha exposición están en aumento en las áreas con niveles altos de contaminación ambiental. Estas incluyen el resfriado común, la irritación óptica y nasofaríngea, los ataques de asma y las dificultades respiratorias generales.

Las evidencias que relacionan el cáncer pulmonar con la contaminación del aire son sobre todo indiciarias, basadas en cientos de estudios que revelan una incidencia mayor de dicha enfermedad en las zonas urbanas que en las rurales. A pesar de ello, estas evidencias son tan generalizadas y uniformes que normalmente se aceptan como pruebas de una relación causa-efecto. Existe menor consenso en cuanto a la mortalidad que se puede atribuir a la exposición de contaminantes del aire. Los cálculos del porcentaje de muertes para las cuales la contaminación del aire es un importante factor van desde 0,1 por ciento (1 en 1.000) hasta 10 por ciento (1 en 10).

  1. ¿Qué enfermedades respiratorias graves se asocian de alguna manera con la contaminación del aire?
  2. Cite al menos otros tres efectos adversos para la salud relacionados con la contaminación del aire.