Hacia una historia de la contaminación del aire
y del estudio sobre sus efectos en la salud humana

¿Qué es aire limpio?

La atmósfera es sencillamente una mezcla de gases y partículas diminutas que rodean el planeta. Con toda probabilidad, la composición de esta mezcla ha cambiado en diversas etapas de la historia. A continuación se resumen las características de la mezcla actual, aquella con la que el hombre se siente fisiológicamente cómodo.

Nitrógeno (N2)78,1%
Oxígeno (O2)21%
Argón (Ar)0,9%
Dióxido de carbono (CO2)330 ppmv*
Neón (Ne)18 ppmv
Helio (He)5 ppmv
Metano (CH4)1,5 ppmv
Otros en concentraciones menores que 1,0 ppmv
*partes por millon en volumen

NOTA: los porcentajes indicados corresponden a los componentes principales del aire seco al nivel del suelo. Normalmente, la atmósfera contiene también cantidades variables de agua (H20) en gotitas de distintos tamaños y estados.

Si se juntan todos esos componentes en las cantidades indicadas, se obtendrá una atmósfera no adulterada, idónea para respirar. Sin embargo, eso no es del todo cierto: pocos lugares de la Tierra (si existe alguno) tienen ese aire puro, saludable. Por lo general, el aire contiene aditivos o contaminantes. Algunos lugares con un aire relativamente limpio presentan pocos contaminantes, pero hoy en día son cada vez más los que presentan docenas de contaminantes mezclados en el aire.

Algunos contaminantes del aire pueden ser de origen natural. Los rayos pueden causar incendios que contaminan el aire con partículas y gases diversos. Asimismo, los volcanes pueden enviar toneladas de contaminantes gaseosos y particulados a la atmósfera. Incluso un viento aparentemente benigno puede levantar partículas de las superficies de la tierra y el mar y transformarlas en contaminantes. A pesar de que los contaminantes provenientes de estas fuentes naturales pueden influir negativamente en la salud, no nos ocuparemos de ellos en este curso.

Algunos contaminantes atmosféricos provienen de fuentes naturales, pero la preocupación principal para la toxicología de la contaminación del aire reside en los contaminantes producidos por el hombre.

En este curso la preocupación se circunscribe a los contaminantes del aire antropogénicos (esto es, los generados por actividades humanas). Uno de los resultados más visibles de la acción del hombre sobre el planeta reside en que con el transcurso de los años la atmósfera ha acumulado no solo mayor cantidad de sustancias tóxicas sino también mayor variedad. Retrocedamos en el tiempo para ver cómo se desarrolló esta situación.

  1. ¿De todos los componentes que se encuentran en el aire, ¿cuáles son los dos que presentan las concentraciones más altas?
  2. Cite algunas fuentes naturales de la contaminación del aire.